Siete minutos de terror en Marte, una y otra vez

La idea de que un helicóptero surque los cielos de Marte puede parecer descabellada, Pero si es que los planes de la NASA no fallan ocurrirá el cercano año. Perseverance, el gran rover sucesor del famoso Curiosity que la agencia espacial estadounidense ultima actualmente en el Centro Espacial Kennedy en Florida (EE.UU.), partirá hacia el Planeta rojo este verano con una valiosa pieza en su interior: el que será el primer coche aéreo en sobrevolar otro planeta. Considerada una demostración de tecnología de alto riesgo y alta recompensa, si la nave falla, no afectará a los resultados científicos de la misión Mars 2020. Pero si tiene logro, puede ser el primero de una flota de aviones en otros mundos. Bob Balaram, tecnólogo en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) en el sur de California, es el alma del proyecto, quien lo ideó y dirigió Desde el principio. Reconoce que su idea ha sido considerada una insensatez por «todos, todo el tiempo». Se le Ocurrió Por vez primera en 1990, Pero tuvieron que pasar quince años hasta el momento en que por fin obtuvo la atención de la NASA, que decidió financiar el helicóptero para la misión Mars 2020 De exactamente la misma forma que una demostración de tecnología. Claro que construir un helicóptero para hacerlo volar en Marte no es tarea sencilla. El ingeniero jefe del proyecto lo describe Al parecido que un lienzo perfectamente en blanco, Pero con limitaciones. Su experiencia en física le ayudó a imaginar de qué forma puede ser volar en un planeta con una atmosfera que es Sólo un 1% tan densa De exactamente la misma manera que la de la Tierra. Lo compara con volar en nuestro mundo a una altitud de 30.500 mts, más o menos siete veces más alto de lo cual puede volar un helicóptero terrestre habitual. Otro desafío era que el helicóptero podía transportar Sólo unos pocos kilogramos, incluido el peso de las baterías y una radio para las comunicaciones. «No podés simplemente arrojarle masa, por el hecho de que necesita volar», explica. Balaram se dio cuenta de que era fabricar un nuevo tipo de aeroplano que, realmente, resulta ser una nave espacial. Y Gracias a que es una misión emblemática, «tenemos que asegurar al 100% que va a ser seguro», dice. El resultado final se dirigió Mars Helicopter, un helicóptero autónomo de 1,8 kilogramos de peso con dos pares de palas contrarrotativas ligeras, un par superior e inferior, para atravesar la atmosfera marciana. Cada par de palas abarca 1,2 metros de diámetro. Una vez construido, había que «probar a la bestia». No obstante, de qué manera hacerlo? A causa a que no hay un lugar De forma fácil accesible en la Tierra con una atmosfera delgada Al igual que la de Marte, llevaron a cabo pruebas en una cámara de vacío y en la Cámara de Simulación Espacial de 7,6 metros en el Laboratorio de Propulsión a Reacción (JPL) en California. Vuelos de prueba
El helicóptero viajará hasta Marte en las entrañas del rover protegido por una cubierta que minimizará los riesgos En medio el descenso y el aterrizaje de la misión en el cráter Jezero. No se desplegará hasta la fecha en que los científicos busquen el área adecuada para ejecutar vuelos de prueba acerca de el cráter. Aproximadamente dos meses y medio a continuación del aterrizaje, el elenco va a disponer una ventana de más o menos 30 días a fin de que el aparato se eleve en la delgadísima atmósfera marciana. Balaram apunta que, aparte de los habituales «siete minutos de terror» experimentados por el club en la Tierra En medio un aterrizaje en Marte, Cuando el helicóptero esté allí y Además intente despegar o bien aterrizar volverán a repetirse otros «siete minutos de terror». Un desafío para los corazones de todo el club. Los hermanos Wright
Los responsables del proyecto saben que Se trata de una demostración de tecnología de alto riesgo y alta recompensa. Dicho de otro modo, es simple fallar. En ese caso, no afectaría a los resultados científicos de la misión. Sin embargo si es que esta «idea loca» tiene éxito en Marte, va a ser lo cual Balaram describe Al similar que «una especie de instante de los hermanos Wright en otro planeta», la 1era vez que un aeroplano propulsado vuele en Marte o en cualquier otro planeta que no sea la Tierra. Este avance potencial podría ayudar a allanar el sendero para futuros vehículos aéreos de exploración espacial. El fin principal de la misión Mars 2020 es entregar el rover Perseverance, que no Solo proseguirá explorando la habitabilidad pasada del mundo, Sino más bien que buscará signos de vida microbiana antigua. De la misma forma almacenará muestras de roca y suelo para su recogida por una posible misión futura y ayudará a allanar el sendero para la futura exploración humana de ese mundo inhóspito.