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Diez segundos de infarto en el asteroide Bennu

Ocurrirá la noche del martes. Ahora de un viaje de dos años y prácticamente otros dos de observaciones en órbita, OSIRIS-REx, una nave de la NASA del tamaño de un minibus, descenderá al asteroide Bennu, ubicado actualmente a más de 300 millones de kms, y le arrancará una muestra para traerla posteriormente a la Tierra. Este material tiene un gran interés científico, En tanto que Bennu, del tamaño del Empire State Building de Nueva York, es una reliquia del sistema solar y puede contener los precursores moleculares de la vida en nuestro mundo. No obstante conseguirlo no va a ser sencillo: la nave no Solo debe acercarse a un objeto que viaja a más de 100.000 kilómetro por hora, repleto de rocas que podrían hacerla trizas al más mínimo error, Sino más bien que va a deber efectuar una arriesgada maniobra en la que tocará su fin Durante unos vertiginosos diez segundos. OSIRIS-REx viajó lanzada en septiembre de 2016 A partir de Cabo Cañaveral (Florida) y alcanzó a la órbita de Bennu el 3 de diciembre de 2018. Desde luego, ha pasado su tiempo volando cerquita de del asteroide, fotografiándolo, midiéndolo, escudriñándolo. De esta manera, la misión ha producido mapas con un detalle sin anteriores, mejores que los de cualquier cuerpo planetario visitado por una nave espacial. Debido a ese trabajo, en el que ha participado el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), los estudiosos eligieron el sector donde la sonda tomará la muestra, en el interior de un cráter de 140 mts de diámetro llamado Nightingale, producto del impacto de un meteorito. «Bennu es De este modo tal y como un gigantesco pedregal -explica Javier Licandro, coordinador de investigación en el IAC-, Pero en Nightingale hay menos piedras de enorme tamaño que puedan causar daños en el brazo colector y gran abundancia de polvo, lo que significa que es más seguro y nos garantiza recolectar el material». Pero la región con las características que interesan a los investigadores es muy niña, Solo tiene 16 mts de diámetro. «La misión estaba planificada para hacer la recogida en una zona diez veces mayor, por lo cual la maniobra ha tenido que ajustarse con mucha precisión», destaca el científico. La nave espacial OSIRIS-REx se sustentará en este mapa para eludir peligros y aterrizar en un área donde haya abundante material de muestreo adecuado. Las áreas verdes son seguras para el descenso, al tiempo que las rojas son peligrosas. Las áreas más prometedoras para la recolección de muestras están marcadas en violeta – NASA / Goddard / Universidad de Arizona
Mapa de peligro
Poco Antes de las 20.00 (hora peninsular española) del martes los propulsores de la nave espacial se dispararán y la empujarán suavemente fuese de su órbita alrededor de Bennu para conducirla entonces cara la superficie rugosa. Conforme explican Desde la Universidad de Arizona, responsable de la misión, Durante el descenso cara su objetivo, la nave tendrá presente lo cual el Plantel denomina un «mapa de peligro», una representación detallada de la superficie del asteroide para identificar riesgos potenciales Del mismo modo que rocas grandes o bien terreno irregular. Los científicos ya saben que Bennu no es precisamente «una playa de arena», Sino más bien más bien su superficie, Al igual que han demostrado las capturas enviadas previamente por la nave espacial, está repleta de rocas tan grandes Del mismo modo que una casa. Con lo cual si A lo largo del descenso OSIRIS-REx se percata de que se dirige a un sector inseguro, retrocederá. Un escenario muy poco probable, Sin embargo que tiene que tenerse en cuenta. Si es que todo va bien, la nave extenderá su sistema de adquisición de muestras llamado «Touch-and-Go» (algo De esta manera Al similar que toco y A mí me voy), que está suspendido en la punta de un brazo de 3,35 mts de largo y es capaz de ingerir granos de casi 20 milímetros. En una vertiginosa maniobra que apenas durará unos diez segundos, el cabezal del brazo entrará en contacto con parte superficial de Bennu. Entonces, la nave disparará una de las tres botellas de gas nitrógeno a bordo y, Al parecido que una aspiradora inversa, agitará el material de la superficie, llamado regolito, dentro del cabezal justo antes de retroceder. Por si es que esto no funciona, el cabezal Además lleva unos pequeños discos afines a amohadillas preparados para recoger el polvo. El origen del agua
Los estudiosos podrán comprobar si es que ha habido victoria Mediante las imágenes de la cámara SamCam en la nave. Además, tratarán de considerar la volumen de gramos recogidos por el cabezal. Si no detectan la presencia de al menos 60 gramos, evaluarán la posibilidad de un segundo intento. Significaría empezar de nuevo, incluso quizás cambiar el lugar de recogida por otro llamado Osprey. Sin embargo si es que la muestra, que incluso podría llegar a Ambos kilos, es suficiente, se colocará dentro de una cápsula de retorno para su retorno a la Tierra. El valioso material, que está previsto que caiga en algún sector del desierto de Utah (EE.UU.) en 2023, mantendrá ocupadas a generaciones de estudiosos en los laboratorios de la Tierra. Antes que OSIRIS-REx, las misiones japonesas Hayabusa (que trajo restos a la Tierra en junio de 2010) y Hayabusa 2 (que presumiblemente los comenzó en julio de 2019 y en seguida viene de retorno) ya obtuvieron muestras de otros asteroides. No obstante esta será la primera vez para la NASA. De la misma forma, Bennu es un asteroide primitivo, rico en carbono, que apenas ha sido alterado A partir de que se formó hace unos 4.500 millones de años, al mismo tiempo que la Tierra y otros planetas de nuestro sistema, por lo cual puede decirnos mucho sobre nuestros orígenes. Y los de nuestros océanos. «La Tierra se formó en una región ‘seca’, y muy probablemente apenas tenía agua en sus orígenes. El agua y los orgánicos que han permitido el desenvolvimiento de la vida muy quizás tenga un origen extraterrestre. Son de de los impactos de cometas y asteroides Cuando el planeta se formó y enfrió, con lo que estudiar a los asteroides primitivos es muy esencial para entender Al igual que se originó la vida en nuestro planeta», explica Licandro. Colisión con la Tierra
Hay otros intereses para continuar la pista de Bennu, bautizado convenientemente con El nombre de un ave de la mitología egipcia asociada con la muerte (en cambio, OSIRIS-REx refiere al dios de la resurrección). La NASA lo considera potencialmente peligroso para la Tierra. Tiene una probabilidad de 1 entre 2.700 de impactar en contra de nuestro planeta A lo largo de uno de sus acercamientos a finales del cercano siglo. «Si algún día en el futuro lejano, Bennu acabara chocando los efectos que tendría sobre la biosfera serían catastróficos a nivel global. Sin embargo, Si bien podemos asegurar que no va a acontecer en muchísimo tiempo, no es descartable que otros asteroides próximos más pequeños lo hagan en tiempos no muy lejanos», señala Licardo. «Por eso, estudiar la estructura de un asteroide De exactamente la misma manera que Bennu es muy especial para poder establecer una estrategia que permita desviar un objeto con lo cual determinemos que nos va a chocar», añade. No Solo eso. Del mismo modo que dice el estudioso, la composición de Bennu También puede proporcionar Ciertas claves para el desenvolvimiento de la aventura espacial humana. «Los asteroides ricos en agua pueden completar siendo las gasolineras del espacio. El agua es imprescindible para conservar a nuestros viajeros con vida y llevarla de la Tierra es carísimo. No obstante a su vez, de ella se puede conseguir oxígeno y De la misma forma hidrógeno para utilizarlo Del mismo modo que combustible de nuestras naves». Los trozos de asteroides primitivos que hemos recogido en la Tierra, las condritas carbonáceas, son muy débiles, y apenas sobreviven al entrar en la atmosfera. «El poder traer muestras de estos objetos tal Del mismo modo que están en el espacio, sin contaminación, puede depararnos muchas sorpresas», asegura Licandro. [La NASA retransmitirá en directo la arriesgada maniobra «Touch and Go» de OSIRIS-REx Desde las 23.00 horas del martes 20 de octubre en este enlace].